Роман Карцев родился 20 мая 1939 года в Одессе в семье футболиста и секретаря партогранизации обувной фабрики. Впервые проявил себя как артист в драмкружке Дома культуры моряков. Позже начинает выступать в самодеятельном студенческом театре «Парнас-2» при одесском институте инженеров морского флота — там знакомится со своим будущим партнером по большой сцене Виктором Ильченко и Жванецким. В 1961-м Карцев переезжает в Ленинград, а через год устраивается в театр Аркадия Райкина. Именно в этот период у Карцева происходит экранный дебют — небольшое появление в телефильме «Аркадий Райкин». Настоящая известность приходит, когда они начинают выступать в дуэте с Ильченко с юмористическими миниатюрами, написанными Михаилом Жванецким.

Вместе с успехом приходят и первые роли в кино. Сам Карцев себя драматическим актером не считал и полагал, что многие его роли в кино были случайными, однако их у него накопилось порядка двадцати. В 1971 году выходит музыкальная комедия «Операция «Герцог» «о похищении агентами Центрального телевидения певца Николая Огренича». В ней, так же, как и во многих других случаях, они продолжают играть на пару с Ильченко — позже будут «Волшебный голос Джельсомино» по Джанни Родари (1975 г.), «Дюма на Кавказе» по сценарию Резо Габриадзе (1979 г.), телеспектакль «Золотая рыбка» по Зощенко (1985 г.)

Кадр из фильма «Операция «Герцог»

Конечно, в большинстве случаев Карцев и в кино продолжал работать в жанре комедии. Но были и исключения. Например, многосерийный фильм «Волны Черного моря», снятый киностудией им. Довженко по мотивам произведений Валентина Катаева. К таковым, кстати, следует отнести и самую знаменитую роль Романа Карцева: образ председателя домового комитета Швондера в «Собачьем сердце» Владимира Бортко. И хотя знаменитая фраза: «Мы к вам, профессор, и вот по какому делу!» – образец смешного в кино, благодаря великолепной сбаллансированности Карцев ее превращает в мощнейший гротеск.

Кадр из фильма «Собачье сердце»

В постсоветский период Карцев снимается у Эльдара Рязанова («Небеса обетованные», «Предсказание», «Старые клячи»), у Станислава Говорухина («В стиле Jazz»), у того же Бортко («Мастер и Маргарита»), продолжая развивать свой образ смешного несмешного героя. Сам же артист всегда утверждал, что его любимая роль в кино – Лазарь Боярский в «Биндюжнике и Короле» по Бабелю. (Любопытно, что сын Романа Карцева Павел Кассинский стал довольно известным актером: несколько выпусков журнала «Ералаш», «Мой муж – инопланетянин», «Сматывай удочки»,«Интерны» и т.д.)

Павел Кассинский, сын Романа Карцева в серии «Ералаша» «Давай поспорим!»

И все же самым важным наследием Карцева остаются именно юмористические миниатюры, созданные в дуэте с Ильченко в советские годы. Многие из них сейчас смотрятся как идеально выстроенное статичное кино, и это неудивительно. Он говорил: «Меня воспитал Райкин, который создавал свои номера по всем законам драматического театра. Поэтому его миниатюры – золотая страница отечественной эстрады. Там ведь четко выстроена логика каждого персонажа, мы понимаем, из какой он социальной среды и над какими человеческими недостатками смеется мастер. Да и вообще прошлое поколение эстрадников работало по законам театра». Мало того, учителями Карцева принято считать Райкина, Жванецкого и … Чаплина. Неизвестно, насколько правомерно такое наследование артистических опытов, но какое-то время назад Карцев написал небольшой рассказ «Приснился мне Чаплин…» Во сне Карцев встречает Чарли Чаплина, они гуляют по Одессе, торгуются на Привозе, вспоминают фильм «Броненосец «Потемкин»… Хочется верить, что в ином мире самый интеллигентный комик страны обязательно встретит Чаплина и будет с ним гулять по небесной Одессе.

Умер Роман Карцев – большой артист, заставлявший всех смеяться, но шутки которого далеко не исчерпывались просто смехом